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Los orígenes del turismo en Niágara

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orígenes del turismo en Niágara

¿Cómo empezó el fenómeno turístico en las cataratas de Niágara?

El boom que vivimos ahora a ambos lados de la frontera lleva décadas en marcha, pero mucho ha llovido desde que los primeros monjes franciscanos y los exploradores franceses fueran los primeros europeos en maravillarse con este gran monumento natural a mediados del siglo XVII.

No podemos considerar seriamente a estos visitantes como los primeros turistas. Para encontrar por primera vez en la zona este fenómeno tenemos que viajar al siglo XIX, a los tiempos de la construcción del Canal del Erie que abrió la puerta al comercio a través del Estado de Nueva York. Esta infraestructura mejoró los transportes en la zona y sirvió para atraer a los primeros visitantes a las cataratas.

Primeras atracciones del lado canadiense

Thomas Barnett tiene el honor de ser considerado el primer empresario turístico de Niágara, en su lado canadiense. En 1818 construyó un acceso que permitía llegar a la base de las cataratas principales, las de Herradura o Horseshoe falls, por 1$, con una pequeña entrada además que permitía entrar detrás del velo de agua. La atracción se llamaba  “Behind the Sheet”.

En 1832 se inaguró “Sheet of Falling Waters”, una escalera en espiral que bajaba a la base de las cataratas y que ofrecía la experiencia de acercarse al estruendo y mojarse con las frías aguas del Niágara por 1$. Pagando otro dollar extra, te daban un certificado de haber superado la excursión.

Consolidación del turismo y creación de la Niagara Parks Comission

Una de las primeras decisiones de la recién constituida comisión de gestión del parque en 1885 fue la sustitución de la escalera circular por un ascensor hidráulico. Este ascensor podría llevar a la vez hasta 10 personas en un trayecto de bajada y subida de menos de 1 minuto hacia la base de las cataratas. Los primeros túneles bajo la catarata se empezaron a construir en 1889 y permitían una mejor y más segura aproximación de los visitantes al agua estruendosa. Se construyó además una plataforma adelantada que permitía una visión más frontal del monumento natural.

En 1925 se construyó la Table Rock House, que hoy sigue siendo la oficina de atención al visitante situada en el borde de las cataratas, desde la cual se accedía a los túneles y al ascensor, que fue remplazado por una versión más moderbna en 1902. La mayor ampliación de túneles se realizó en 1944, con una nueva iluminación eléctrica y nuevas rutas.

Era el origen del actual Journey Behind the Falls, una ruta subterránea que nos lleva hasta la base de las cataratas y a una plataforma de observación casi bajo la gran cascada. Como curiosidad, en 1990, se inició el uso de ponchos biodegradables que podían ser llevados gratuitamente por los visitantes como recuerdo.

Atracciones en el lado estadounidense

En el lado estadounidense también hubo un desarrollo temprano del turismo de la mano de un tal Nicholas Biddle, que en 1827 inició la construcción de una escalera que uniría Goat Island (uno de los islotes que hay en las cataratas del lado americano) con el fondo de la cascada.Antes solo existía una cuerda para bajar. Hecha en metal, continuaba con una serie de senderos que se acercaban a la Horseshore Falls y las cavidades bajo la cascada Bridal Veil, lo que después sería la atracción Cave of the Winds, situada tras una caída de agua en el lado americano, entre Luna Island y Goat Island.

Esta cueva llegaría a ser una atracción tan popular que desde 1879 se cobró por la entrada.

La escalera siguió operativa hasta 1927 pero fue sustituida por un ascensor.

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